2019/10/22

いつがベスト!?「英語」を始めるタイミング

 人気の習い事ランキングで、大人子どもともに常に上位に入っている英語。今後ますます英語が必要になってくると言われており、お子様を英会話教室に通わせたい!と思っているご家庭も多いのではないでしょうか。

 

 そこで悩ましいのが、いつから始めるのがベストなのかということ。

 

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 今回は、それぞれの時期ごとにその時期に始めるメリットを見ていきたいと思います。

 

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▽幼児期(1歳~5歳ごろ)

 早期英語教育に関する是非については、さまざまな意見が存在します。実際に「母国語が固まっていないうちに、第二言語を学習すると、混乱をしてしまう」という話を聞いたことがある方も多いのではないでしょうか。

 もちろん、1日24時間という平等に与えられた時間の中で、日本語だけを聞いて育った子どもと比べると、日本語と英語の2言語を聞いて育った子どもは、それぞれの言語と接している時間が半分になるため、語彙の習得に時間がかかることは確かです。

 しかし、日本語と英語を混ぜて話すことをせずに、日本語を話すときは日本語を、英語を話すときは英語を、というようにしっかりと分けて接することができれば混同することはありません。逆にこの時期に言語学習をするメリットは多く、「早ければ早いほど良い」という意見も多く存在します。特に発音面に関して幼児期は非常に重要であると考えられています。

 

 赤ちゃんは元々、どんな音でも聞き、発音できる可能性を持っています。しかし、生後半年から少しずつ聞こえる音が限られてくると言われています。日本語と英語は元々、使用する周波数が異なっており、幼児期に接していない音は、大人になって聞き取ることが困難になります。多くの日本人がRとLの聞き取りが苦手な理由はここにあります。

 また、この年齢の子どもは言語を「学ぶ」のではなく、「習得する」という感覚のため、幼児期から取り組むことで苦手意識を持つことなく、身に着けることができるのです。

 

 以上のような背景から、「5歳までに音楽をはじめると絶対音感が身につく」という仮説と同様に「言語習得は6歳までが最適」という臨界期説が存在するのです。

 

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▽小学校低学年

 では、幼児期を過ぎてしまうと、英語学習を始めるには遅すぎるのでしょうか。

 実は、言語習得には、年齢によって様々な適正が存在します。先に言及した通り、幼児期は聴覚が非常に敏感で音声面に関して大きな強みを持っていますが、学校に通い始める小学校低学年では、集中力・理解力がついてくるため、言語をしっかりと理解しながら習得していくことができるのです。

 また、幼児期ほどではありませんが、音声面に関しても、敏感で柔軟な時期であること、英語を発音することに抵抗を感じないことから、この時期は第2言語を学ぶのには最適な時期とされています。

 

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▽小学校高学年

 この時期になると、論理的思考力も上がっていき、単純に言語を吸収するのではなく「なぜそうなるのか」と考えることができるため、幼少期・小学校低学年に比べると効率よく言語学習を行うことが可能です。

 ただし、この時期になると、他言語を発音することに恥ずかしさや抵抗を感じるお子様も増えてくることから、発音面をネイティブレベルにするには多大な努力が必要となってしまいます。

 

 

▽中学生以上

 これ以降の時期になると、これまで以上に集中力が上がり、思考力もより複雑なものに対応できるようになってくるため、文法等の習得には中学生以上が最適といえます。

 

 「日本人は英語が苦手」とよく言われていますが、「日本人は英語を話すことが苦手」なのであって、比較的高い文法力を持っている人は多く存在しています。これは、中学から英語学習を開始するという、かつての日本の英語教育が背景となっていると考えられます。

 中学生以降から英語学習を始めるのであれば、「会話力」を身に着けることができる「英会話」に力を入れることがおすすめです。強みである文法の学習を行いながら「会話力」を強化することで、総合的な英語力を身に着けることができます。

 

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▽結局いつ始めるのがおすすめ?

 以上のように、言語学習をするにあたって、遅すぎるということは決してありません。

 これは大人であっても同様です。大人には理解力・思考力・集中力・継続力という大きなアドバンテージが存在します。この力を活かして粘り強く努力することができれば、大人になってからでも英語力を身に着けることはできます。

 ただし、やはり早ければ早いほど苦労することなく発音を習得することができたり、英語を「難しいもの」として学ぶのではなく、「身近に存在するもの」として習得ができたりするため、もしお子さんに英語を習わせようかな・・・と考えているのであれば、早いほうがおすすめというのが結論です。

 

 ぜひ、その年齢にあった学習の仕方を選んであげてください。

 

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